Resuelven un problema en física de neutrinos para observar la diferencia entre materia y antimateria

Científicos del Instituto de Física Corpuscular (IFIC), centro mixto de la Universitat de València y el CSIC, publican en Physical Review Letters la solución a un problema largamente discutido en física de neutrinos. Observando el fenómeno conocido como oscilaciones de neutrinos, la ciencia busca respuesta a por qué vivimos en un Universo de materia y no de antimateria, su réplica idéntica. Sin embargo, este proceso se ve afectado por la propia Tierra, hecha de materia, creando un efecto engañoso (fake effect) que se consideraba inseparable de la observación genuina de las diferencias entre materia y antimateria. Los investigadores del IFIC proponen un modo de desenmarañar o separar ambos efectos, con aplicación en futuros experimentos como DUNE, en Estados Unidos, y T2HK, en Japón.

Los neutrinos son unas partículas elementales especiales: apenas tienen masa y rara vez interactúan con el resto de materia conocida. Abundan en una radiación aún no detectada producida en la época primigenia del Universo, y se cree guardan la clave de la asimetría materia-antimateria, la explicación a por qué la materia se impuso a la antimateria para formar todo lo que vemos en el cosmos. Para estudiar esta cuestión, una de las más importantes de la Física, se compara el comportamiento de neutrinos y su réplica de antimateria, los antineutrinos, producidos en aceleradores de partículas y detectados a cientos de kilómetros de su origen.

Durante ese viaje los neutrinos oscilan, se transforman entre los tres tipos que se conocen. Este fenómeno, conocido como oscilaciones de los neutrinos y cuyo descubrimiento supuso el Nobel de Física de 2015, se produce en el interior de la Tierra, ya que los neutrinos pueden atravesarla al interactuar muy poco con la materia que la forma. “Esto crea un efecto engañoso enmarañado con la búsqueda del efecto genuino propio de la diferencia entre neutrinos y antineutrinos como si se propagaran en el vacío”, explica José Bernabéu Alberola, profesor emérito de la Universitat de València y uno de los autores del trabajo junto a Alejandro Segarra Tamarit, estudiante de doctorado en el Departamento de Física Teórica y el IFIC.

“Los dos efectos, el genuino y el engañoso, se manifiestan del mismo modo entre neutrinos y antineutrinos, así que parece imposible desenmarañarlos. Pero se pueden separar si se comportan de forma distinta bajo otras propiedades”, argumenta Bernabéu. Ambos publican en Physical Review Letters un teorema de desenmarañamiento de los dos efectos, que poseen propiedades distintas bajo otras simetrías fundamentales de la Física como la Inversión

Temporal (T) y la combinada CPT (Carga, Paridad e Inversión Temporal), estudiadas anteriormente por Bernabéu en otros sistemas físicos. Esto permite diferenciar el efecto genuino de las diferencias entre neutrinos y antineutrinos del efecto engañoso, puesto que este último presenta una ruptura de la simetría CPT que no aparece en el genuino.

Energía mágica para distinguir el fake effect

La primera consecuencia del teorema de Bernabéu y Segarra es que las componentes que identifican los dos efectos dependen de modo distinto de la distancia que recorren los neutrinos. Sin embargo, los experimentos que miden sus oscilaciones no pueden situar distintos detectores a lo largo de su viaje por la Tierra, sino que construyen un único detector a una distancia fija que oscila entre los 300 kilómetros del experimento T2HK y los más de 1.000 de DUNE. Lo que sí pueden medir estos detectores es la energía de la oscilación, esto es, la energía con la que llegan los neutrinos. Así, en este artículo los investigadores del IFIC exploran la energía esperada para cada una de las componentes, la genuina y la engañosa, encontrando que, de hecho, es muy distinta, lo que proporcionaría una señal experimental para separarlas.

Este último resultado ha motivado un estudio detallado que los mismos autores publican en Journal of High Energy Physics, donde analizan esa dependencia energética y descubren el origen de su distinto comportamiento para la componente genuina y la engañosa. Los físicos valencianos hallan una “energía mágica” en la que coinciden tres propiedades: el segundo máximo donde se producen las oscilaciones de neutrinos, que ofrece una cantidad apreciable de eventos para estudiar; anula la componente engañosa y proporciona un máximo de efecto genuino para obtener una evidencia directa de la ruptura de la simetría entre materia y antimateria.

En los 1.300 kilómetros que separan el laboratorio Fermi, cerca de Chicago, y el detector en construcción en Dakota del Sur de DUNE, esa energía mágica es 0,91 GeV. “Esta energía mágica es accesible y reconstruible en el experimento incluso con una precisión modesta en la determinación de su valor con una incertidumbre de 0,15 GeV”, afirman los investigadores. Por otra parte, a energías superiores a este valor mágico domina la componente engañosa, y el signo de la diferencia observada entre neutrinos y antineutrinos ofrece la solución a otro problema aún abierto: la ordenación de los niveles de menor a mayor masa de los tres tipos de neutrinos. Con estos resultados es posible ahora realizar una simulación rigurosa del experimento y adaptar su diseño para observar si existe una diferencia fundamental entre el comportamiento de neutrinos y antineutrinos, algo en lo que trabajan los investigadores junto con el grupo del Instituto de Física Corpuscular que participa en DUNE.

Referencias bibliográficas

  • Disentangling genuine from matter-induced CP violation in neutrino oscillations, José Bernabéu and Alejandro Segarra. Phys. Rev. Lett. 121, 211802. DOI: https://doi.org/10.1103/PhysRevLett.121.211802 [arXiv:1806.07694].
  • Signatures of the genuine and matter-induced components of the CP violation asymmetry in neutrino oscillations, José Bernabéu and Alejandro Segarra. J. High Energ. Phys. (2018) 2018: 63. DOI: https://doi.org/10.1007/JHEP11(2018)063 [arXiv:1807.11879].

Fuente: IFIC







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